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    El mercado mundial del algodón - Panorama general

     
     
    Las industrias algodoneras y las textiles tienen una importancia fundamental para el crecimiento económico de los países desarrollados así como de los países en desarrollo, y contribuyen a un desarrollo sostenible y socialmente responsable. El algodón es la materia prima de la riqueza, la industrialización y el desarrollo. Es un cultivo comercial de vital importancia que proporciona ingresos para todo, desde la educación hasta el transporte, pasando por la salud y la vivienda, y a menudo sirve como catalizador de la industrialización y de un mayor bienestar social.

    La producción y el consumo mundiales de algodón mantienen una tendencia al alza, y las nuevas tecnologías, incluida la biotecnología, están transformando la industria. La producción mundial de algodón alcanzó en 2004/05 el volumen histórico de 26 millones de toneladas, y durante los dos años siguientes se ha mantenido prácticamente a los mismos niveles. Las variedades de algodón transgénico representaron en 2006/07 más de una tercera parte del área de cultivo en todo el mundo.

    El costo medio de producción del algodón varía ampliamente entre los distintos países, aunque para la mayoría de los productores este costo se sitúa entre $0,50 y $0,60 por libra. Si bien el consumo minorista per cápita alcanza sus cuotas más altas en los países desarrollados, es en los países en desarrollo, especialmente en China, la India y el Pakistán, donde el consumo, minorista así como de las hilanderías industriales, crece al mayor ritmo.

    La eliminación, en enero de 2005, de los contingentes que durante más de 30 años han limitado el comercio de los textiles y el vestido ha propiciado el desplazamiento de la producción textil y la confección hacia China y otros países en desarrollo, y la industria algodonera se beneficia ahora del aumento del consumo propiciado por la bajada de los precios al por menor de los productos textiles y el vestido. En el mercado algodonero aún encontramos, sin embargo, distorsiones considerables, como las que provocan las subvenciones.

    Los precios internacionales del algodón han descendido en términos reales durante los pasados seis decenios debido a los avances tecnológicos, proceso que aún sigue su curso. Durante los decenios de 1970, 1980 y 1990, el precio medio del mercado mundial del algodón superaba los $0,70 la libra, pero las previsiones para el presente decenio sitúan el precio medio internacional entre $0,50 y $0,60 la libra, en consonancia con los costos de producción que soporta la mayoría de los productores.

    El algodón es uno de los cultivos agrícolas e industriales más importantes y extendidos del mundo. Más de 100 países destinan al cultivo del algodón el 2,5% aproximadamente de la tierra cultivable en todo el mundo, lo que lo convierte en uno de los cultivos más importantes en términos de utilización del suelo, después de los cereales alimentarios y de la soja. El algodón es asimismo un producto básico agrícola con el que se comercia intensamente, y en su exportación o importación intervienen más de 150 países.

    Más de 100 millones de unidades familiares se dedican exclusivamente a la producción de algodón. Si contamos además la mano de obra familiar, la mano de obra agrícola contratada y los trabajadores que se dedican a otros servicios auxiliares tales como el transporte, el desmotado, el embalaje y el almacenamiento, la tasa total de participación en el sector algodonero se eleva a una cifra cercana a 350 millones de personas. Además crea puestos de trabajo para muchos millones de personas más en industrias conexas, como pueden ser las empresas de insumos, de maquinaria y equipos agrícolas o aquellas que se dedican a la trituración de las semillas de algodón y a la manufactura textil. El cultivo del algodón contribuye a la seguridad alimentaria y mejora las expectativas de vida en las zonas rurales de países en desarrollo de África, Asia y América Latina. El algodón tuvo un papel principal en los albores del desarrollo industrial en el siglo XVIII y aún hoy desempeña una importante función en el mundo en desarrollo porque es una de las principales fuentes de ingresos. La producción mundial de algodón en 2006/07 fue de 25 millones de toneladas, y su valor, al precio medio del mercado mundial de $0,58 por libra de fibra, o lo que es lo mismo $1,28 por kilogramo, se elevó a más de $30.000 millones.